¿Qué son los Nitratos?

Los nitratos (NO3) son sales solubles que se encuentran de forma natural en el medio ambiente y forman parte del ciclo del nitrógeno. No tienen color ni sabor.
Los nitratos pueden ser producidos en forma natural o por causa de la acción del hombre en la naturaleza (antrópica).
Bajas concentraciones de nitrato son normales, pero altas cantidades pueden contaminar nuestra fuente de agua potable y los alimentos.
La contaminación puntual puede ser debida a la existencia de una concentración alta de animales en un lote como, por ejemplo: feed lots, tambos, tanques sépticos, sistemas de deposición de estiércol. La contaminación difusa en agua puede ser provocada por ejemplo por la utilización de fertilizantes en el suelo, o por la combinación de varias fuentes puntuales muy próximas entre sí. En áreas urbanas puede deberse a descargas de desechos municipales e industriales, fugas en redes cloacales o proximidad a pozos ciegos.
En la actualidad, cantidades excesivas de nitratos se encuentran en suelos rurales, producto de actividades agrícolas y ganaderas intensas. Esta sustancia se mueve fácilmente por el suelo llevada por el agua de lluvia y el agua de riego hasta las aguas subterráneas. Pozos de poca profundidad, en suelos arenosos, y construídos de forma incorrecta o con falta de mantenimiento son más vulnerables a la contaminación.

¿Cuáles son los límites aceptables de Nitratos en agua potable?

El Código Alimentario Argentino establece un máximo de 45 mg/L o ppm (miligramos por litro o partes por millón) de Nitratos. El Marco Regulatorio establece un máximo de 50 mg/L (Ley 11820 Marco Regulatorio para la prestación de los servicios públicos de provisión de agua potable y desagües cloacales en la provincia de Buenos Aires). Las Guías para la calidad del agua de consumo humano de la Organización Mundial de la Salud (OMS) Cuarta Edición, también establecen un Valor de referencia de 50 mg/L.

¿De qué manera afecta la salud el consumo de agua con altos valores de Nitratos?

Beber agua con altos niveles de nitratos puede causar problemas agudos en la salud dependiendo del tiempo de exposición. Los límites establecidos son para proteger contra la metahemoglobinemia (interferencia para transportar oxígeno en la sangre) y los efectos en la tiroides a la subpoblación más sensible, los lactantes alimentados con mamadera, mujeres embarazadas, lactantes de menos de 6 meses.
La metahemoglobinemia se complica por la presencia de contaminación microbiana y posterior infección gastrointestinal, lo que puede aumentar significativamente el riesgo para los lactantes alimentados a mamadera.
La mayoría de los casos de metahemoglobinemia descritos en la literatura están asociados con pozos privados contaminados (predominantemente cuando el agua potable es anaerobia, es decir, sin oxígeno), que también tiene una alta probabilidad de contaminación microbiana, lo cual no debería ocurrir si se desinfectan de manera adecuada.

¿Qué podemos hacer para reducir la probabilidad de contaminar un pozo para consumo humano con Nitratos?

  • Evaluar dónde ubicar los pozos: ¿hay corrales de animales o ganado ubicado a menos de 300 metros del pozo? Si los hay, debemos correrlos a más de 300 metros.
  • ¿Hay pilas o montones de estiércol o compost ubicados a menos de 300 metros del pozo? Si los hay, debemos correrlos a más de 300 metros.
  • ¿El pozo ciego está ubicado a menos de 300 metros del pozo? En caso afirmativo, lo ideal es cegar ese pozo y construir uno nuevo más alejado.
  • ¿El pozo de agua está ubicado en un área agrícola y de mucho uso de fertilizantes? El uso de fertilizantes cerca del pozo debe ser restringido o controlado. Se debe chequear además que el agua de riego no se escurra, drene o se estanque cerca del pozo.
  • Los pozos de agua no deben ubicarse aguas debajo de un lote productivo o en una zona con pendiente menor a la zona productiva para evitar la escorrentía e infiltración de insumos, tampoco en una zona inundable o baja.
  • Realizar controles periódicos de laboratorio (semestralmente) es una buena forma de estar alertas y poder prevenir.
  • El nitrato puede estar confinado en fracturas o acuíferos superficiales. En algunos casos puede ser factible reconstruir un pozo existente alargando la camisa o tubería de revestimiento y sellado hasta una profundidad que asegure que no se extrae agua de las secciones contaminadas. Esta pueda ser una opción costosa que quizás no resuelva el problema.
  • Otra opción es realizar una perforación nueva en una zona no contaminada y cegar el pozo contaminado.

¿Qué tipos de tratamientos hay disponibles?

El nitrato se disuelve fácilmente en el agua y no existe un método sencillo para removerlo completamente. Aunque es común pensar el hervir el agua, o en filtros para purificarla, no resuelven el problema. Hervir el agua no elimina la contaminación por nitratos, la agrava, concentrándola.
Una solución inmediata es cambiar la fuente de agua para beber, cocinar y preparar la mamadera del bebé.
A largo plazo hay que evaluar alguna tecnología disponible, osmosis inversa, intercambio de iones, etc.

¿Qué hacemos desde la empresa para asegurar la calidad de agua suministrada?

Aguas de Balcarce S.A. realiza un seguimiento permanente de la calidad tanto de agua cruda (pozos) como de la red de distribución. Los controles incluyen parámetros microbiológicos y fisicoquímicos, control de cloro libre, total y combinado y pH. Para la implementación de plan anual de muestreo de agua se tienen en cuenta variables como: demanda de consumo, rotación de los pozos, eficiencia energética, calidad de agua, época del año (estacionalidad del consumo), tareas de mantenimiento, exigencias del marco regulatorio y costos.
Los pozos se muestrean semestralmente desde el punto de vista fisicoquímico, y trimestralmente el perfil microbiológico.
Paralelamente, se realiza un seguimiento mensual aleatorio del agua de red en toda el área servida, incluyendo parámetros microbiológicos y fisicoquímicos, e ítems de la desinfección (cloro libre, total y combinado).
Es importante que las personas que cuentan con tanques de reserva de agua, realicen periódicamente (idealmente cada 6 meses) una adecuada desinfección del tanque, así como de todo el sistema de cañerías y canillas.
Los pozos 1, 2, 3, 5, 6, 13, 17 y 18 alimentan el tanque del Cerro El Triunfo, para luego alimentar una sección del sistema de distribución de la red de la ciudad de Balcarce. Es por ello que al evaluar la calidad del agua provista se realiza un promedio de los valores que aporta cada pozo.
El resto de los pozos se evalúan de manera individual, aunque ya en algunos tramos de la ciudad el agua de algunos pozos se mezcla en combinaciones de pozos según el layout de la red y su interconexión.
A continuación, se muestra la evolución del parámetro Nitrato en miligramos por litro o partes por millón (mg/L o ppm) desde el año 2016 a la fecha, incluyendo el valor promedio del blend del agua de pozo que alimenta a la red luego de la mezcla dentro del tanque del cerro El triunfo.
Cabe destacar que el agua del pozo 2, nunca alimenta la red de manera directa, sino que se mezcla con el agua del resto de los pozos que llenan el tanque, diluyendo así la concentración de nitratos.


De esta manera, el valor que interesa considerar, es el dato del promedio del tanque del cerro El Triunfo, con un valor promedio de 26 ppm, que es inferior a los límites aceptables.
En la gráfica que sigue a continuación se pueden visualizar los valores de nitratos en el agua de red, muestreando de manera aleatoria y representativa la totalidad del área servida.